Cariera scurtă a remarcabilei Harriet Brooks

Până la sfârșitul secolului al XIX-lea, fizica nu era o alegere populară în rândul femeilor tinere care căutau o carieră academică. La Universitatea McGill, în Canada, în 1901 a fost acordată o diplomă de master în fizică unei femei: Harriet Brooks. Încurajată de mama ei să studieze, Brooks s-a înscris la McGill în 1894 și a absolvit cu o performanță remarcabilă.

Brooks a început să lucreze în curând cu Sir Ernest Rutherford, care a sosit recent de la Cambridge pentru a înființa un grup de cercetare în Canada și a început să studieze electricitatea, magnetismul și, ulterior, decăderea radioactivă. Ea a fost prima persoană care a caracterizat radonul, un gaz cu greutate moleculară mică.

În 1901, Brooks a avut un pasaj scurt în laboratorul lui J. J. Thomson, la laboratorul Cavendish din Cambridge. În ciuda progreselor înregistrate în acea perioadă în munca ei, ea nu avea o îndrumare adecvată de la Thompson și s-a întors în Canada pentru a-și relua cercetarea cu Rutherford în 1903.

Împreună cu supraveghetorul său de lungă durată, a făcut una dintre descoperirile esențiale ale carierei sale: „efectul de recul”, rezultatul ejecției particulelor nucleare la viteză mare, care determină restul atomului să se răcească. Descoperirea a avut o influență enormă asupra muncii altor fizicieni, cum ar fi Otto Hahn, care nu i-a dat lui Brooks credit pentru descoperirea ei. În 1906, s-a întâlnit și a început să lucreze cu Marie Curie la Paris, înainte de a aplica pentru o funcție la Universitatea din Manchester.

Cu toate acestea, cariera proeminenta a lui Brook s-a incheiat brusc in 1907, cand s-a casatorit cu un instructor de fizica la McGill. Familia s-a stabilit în Montreal, avea trei copii și, datorită presiunii prietenilor apropiați care nu au văzut nici un loc pentru o femeie căsătorită într-un laborator, Brooks nu a mai lucrat niciodată în domeniul fizicii. A murit la 56 de ani, în 1933.